Jack Andraka reclama el libre acceso a las publicaciones científicas para “democratizar” el conocimiento. Él mismo experimentó las trabas a las que una persona sin presupuesto se puede enfrentar cuando a los 15 años desarrolló un test para diagnosticar el cáncer de páncreas en tan solo 5 minutos por 3 centavos.

“El acceso al conocimiento no debería ser un lujo y la ciencia un derecho de todo ser humano”, dijo durante su participación en el festival INCmty, donde enfatizó el deseo de que las universidades y centros de investigación permitan libre acceso a sus publicaciones.

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La inspiración llegó a Andraka cuando tenía 13 años. Su tío falleció de cáncer en el páncreas. Su verano se transformó en viajes al interior de libros y artículos, así como insaciables búsquedas en la red, donde descubrió que más de 8,000 proteínas estaban relacionadas con la aparición del cáncer.

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Finalmente, la entrega y pasión por leer artículos científicos, lo llevó a localizar a una de estas proteínas: la mesotelina. “Es una proteína ordinaria salvo que, si se tiene altos niveles de ésta en la sangre, se relaciona con cáncer de páncreas, ovario o pulmón”, contó durante su participación en INCmty. “Me dije -¿cómo voy a detectar el cáncer?”

Un artículo científico sobre nanotubos de carbono fue el cimiento de su innovadora idea, y para poder investigaciones necesitaba un laboratorio. “Mandé 200 correos a la Universidad Johns Hopkins (Maryland, EU) y entre 199 respuestas negativas, recibí una respuesta de un profesor que quería conocer mi investigación”.

“Pensé que sería una entrevista pequeña, sin embargo me encontré que tendría que exponer mi idea antes 28 médicos más”. Así empezó a desarrollar la prueba más rápida, económica y veraz para diagnosticar cáncer de páncreas en el mundo.

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Este tipo de cáncer es la cuarta causa de muerte por cáncer en Estados Unidos, después del cáncer de pulmón, de colon y de mama. El riesgo de desarrollar la enfermedad es de 1 en 71. Este año, alrededor de 44,030 personas serán diagnosticadas con cáncer de páncreas, y la enfermedad provoca la muerte de alrededor de 37,660 personas, de acuerdo con la Sociedad Americana del Cáncer.

Hace cuatro años, cuando el joven tenía 15, desarrolló una prueba de detección temprana de cáncer de páncreas, ovarios o pulmón que puede adquirirse a un bajo costo, y que además ofrece resultado 90% más precisos justo antes de que el cáncer ya no pueda curarse. Este invento lo hizo acreedor al Premio Jefferson de gran prestigio en Estados Unidos, siendo sólo un adolescente.

¿Democratizar la ciencia?

Uno de los mayores retos que enfrentó Jack Andraka no fue la desconfianza de los investigadores para impulsar su proyecto, sino el costo de los artículos científicos en línea. “Cómo elegir entre un paper con valor de 35 dólares y un juguete de un dólar. Es un absurdo decir que los niños y las niñas deben de acercarse a las ciencias cuando la información no es libre y pública”, dijo.

Andraka fue afortunado al encontrar la mayoría de artículos en línea, ya que de no ser así “hubiera tenido que pagar por los 500 papers que consulté, me habría salido en unos 17,000 dólares”.

Actualmente el joven científico colabora en la Universidad de Stanford donde desarrolla nuevos proyectos, uno enfocado a rescatar las botellas de PET para crear filtros de agua, y nanorobots para atacar el cáncer de pulmón y ovario.

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