Un grupo de científicos del Imperial College de Londres y la empresa DNA Electronics han desarrollado un tipo de prueba para diagnosticar el VIH a través de una memoria USB.

El dispositivo utiliza una gota de sangre para detectar el VIH y generar una señal eléctrica que puede ser leída por una computadora, laptop o dispositivo portátil. Esta prueba, además, permite que los pacientes supervisen su propio tratamiento.

Además, la tecnología permitiría a los pacientes con el virus tener un seguimiento de la enfermedad en lugares remotos. Una nueva investigación, publicada en la revista Scientific Reports, muestra que el dispositivo no sólo es muy preciso, sino que puede ofrecer resultados en menos de 30 minutos.

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Las pruebas actuales para detectar la cantidad de VIH en la sangre toman al menos tres días, incluso más, y además envuelve el envío de una muestra de sangre en el laboratorio. En muchas partes del mundo, especialmente aquellas con el mayor número de infecciones por VIH, estas pruebas no existen en absoluto.

126598_webEl tratamiento actual para el VIH, llamado tratamiento antirretroviral, reduce los niveles de virus a casi cero. Sin embargo, en algunos casos la medicación puede reducir sus efectos – tal vez porque el VIH ha desarrollado resistencia a los medicamentos–. Estado que se traduce en un aumento en los niveles de virus en el torrente sanguíneo.

Además, el seguimiento periódico de los niveles virales permite a los equipos de salud comprobar que un paciente está tomando sus medicamentos. La suspensión de la medicación aumentar la resistencia a los fármacos contra el VIH.

Los niveles virales no pueden ser detectados por las pruebas de VIH de rutina, que utilizan anticuerpos, ya que sólo pueden indicar si una persona ha sido infectada.

El Dr. Graham Cooke, autor principal de la investigación y líder del Departamento de Medicina de Imperial College, explicó: “El tratamiento del VIH ha mejorado dramáticamente en los últimos 20 años – hasta el punto de que muchos diagnosticados con la infección ahora tienen una esperanza de vida normal.

“Sin embargo, el monitoreo de la carga viral es crucial para el éxito del tratamiento del VIH. En este momento, las pruebas requieren a menudo costosos y complejos equipos que pueden tomar un par de días para producir un resultado”.

126599_webEl asegura que este dispositivo permitirá a los pacientes a controlar regularmente sus niveles de virus de la misma manera que las personas con diabetes controlan sus niveles de azúcar en la sangre.

La tecnología podría ser particularmente poderosa en regiones remotas como África subsariana, en donde el acceso es más complicados. Por lo que descubrir oportunamente que un paciente, en particular un bebé, estña infectado con el virus es crucial para su salud a largo plazo y supervivencia.

¿Cómo funciona?

El dispositivo, que utiliza un chip de teléfono móvil, sólo necesita una pequeña muestra de sangre. Esto se coloca en un punto de la memoria USB. Si el virus está presente en la muestra, provoca un cambio en la acidez y el chip la transforma en una señal eléctrica. Esto se envía a la memoria USB, que produce el resultado en un programa en una computadora o dispositivo electrónico.

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En las últimas investigaciones, la tecnología se probó con 991 muestras de sangre en las que obtuvo 95% de precisión. El tiempo medio para producir un resultado fue de 20,8 minutos.

El equipo de investigadores también están investigando si el dispositivo puede usarse para probar otros virus como la hepatitis. La tecnología fue desarrollada en conjunto con la empresa de spinout Imperial DNA Electronics, que utiliza la misma tecnología para desarrollar un dispositivo para detectar la sepsis bacteriana y fúngica y la resistencia a los antibióticos.

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