El destacado genetista de Harvard, George Church puede ser reconocido por muchas cosas. Fue el creador del Proyecto del Genoma Humano, es pionero en las investigaciones sobre biología sintética, que permite leer el ADN un millón de veces más rápido que hace una década. A sus 61 años ha publicado más de 100 artículos científicos y registrados 70 patentes. Pero este científico también ha sido famoso por replicar 14 genes de mamut e insertarlos en el ADN de un elefante asiático.

Sin embargo, los artículos de Church sobre clonación de un mamut, incluso un neandertal, se quedaron de lado durante su conferencia magistral en INCmty que se celebró este fin de semana en Monterrey.

Explicó que en los últimos 15 años, los avances en la secuencia del ADN han permito la capacidad de conocer el genoma de cualquier persona a un costo accesible, dentro de los sistema de atención de salud en los países desarrollados. “Sé que todos ustedes saben esto, pero pasamos de tener un genoma de tres mil millones de dólares para un asequible proyecto del genoma”, dijo.

Uno de estos avances tiene que ver con la regeneración de tejidos. En su laboratorio en la Universidad de Harvard ha modificado cerca de 60 genes de embriones de cerdo con la finalidad de crear órganos que puedan ser trasplantados a los humanos.

“Hemos manipulado con éxito células de cerdo y hemos eliminado un virus que hasta ahora frenaba su uso en mamíferos, un virus que se encuentra en las células del animal”, explicó Church.

Otras de las aplicaciones que ha tenido el estudio del genoma está relacionado con el uso de mosquitos genéticamente modificados para acabar con enfermedades como el dengue o la malaria, investigación en la que ha trabajado el investigador.

“El uso de mosquitos modificados puede salvar miles de vidas. Pero es una tecnología tan robusta que auto propagarla podría salirse de control y podría tener enormes consecuencias no deseadas”, habló sobre las pruebas que aún faltan por hacer antes de lanzar un ejército de mosquitos que acaben con este tipo de enfermedades.

Otro de los proyectos en los que está inmerso Church es la Iniciativa BRAIN que ha sido impulsada por el presidente de Estados Unidos, Barack Obama. “La Iniciativa tiene como objetivo desarrollar neurotecnologías que nos ayudarán a medir el cerebro y poder conocer a detalle el código neuronal”.

Esta investigación de mapeo del cerebro podría ayudar a desarrollar tratamientos para prevenir enfermedades como el Alzheimer y el Parkinson.

Traer a la vida a un mamut

El genetista se hizo muy popular hace dos años después de que una revista anunciara que buscaba una mujer para convertirla en madre de un bebé neandertal, proyecto que semanas después desmintió, ya que sólo lo consideraba una posibilidad teórica.

Pero ahora, una de sus investigaciones más importantes está en el volver a traer a la Tierra a un mamut. Su equipo, en Harvard ha insertado 14 genes de un mamut lanudo siberiano de hace miles de años en un elefante. Como resultado obtuvo células de elefante funcionado con las del animal extinto.