La ciencia de los pelirrojos

¿Qué hace a una persona pelirroja? ¿Cuál es el origen de este color de pelo? Aquí te lo contamos.

Septiembre es el mes de los pelirrojos, ya que el 7 se celebra su día a nivel mundial. En ese marco, cientos de festivales y reuniones de este grupo de personas se han llevado a cabo durante las últimas semanas en diferentes países. ¿Con qué objetivo? Celebrar su característico cabello rojo.

Todo esto suena muy divertido pero, ¿sabes qué hace a una persona pelirroja? o ¿cuál es el origen de este color de pelo?

La primera pregunta es fácil de contestar. “Entre 50 y 70 genes de nuestro ADN están involucrados en la pigmentación”, explicó el investigador Conrado Martínez Cadenas de la Universidad Jaime I, ubicada en la ciudad de Castellón de la Plana, España. “Sin embargo, solo uno de ellos es responsable de que existan los pelirrojos: el MC1R”.

“Cuatro o cinco variantes de este gen impiden al cuerpo producir el tipo más común de melanina, la eumelanina, de color marrón oscuro”, continuó, “las personas que presentan estas mutaciones sólo pueden fabricar otra clase de melanina, la feomelanina, de color rojo”.

La respuesta a la segunda cuestión es objeto de estudio aún en nuestros días. De acuerdo con el experto, todavía no se conoce con exactitud cuándo aparecieron los primeros pelirrojos.

“Hay estudios que sitúan su origen hace 500,000 años pero no se sabe con seguridad”, detalló Martínez Cadenas. “Se han encontrado algunas de estas mutaciones incluso al  secuenciar el genoma de los neandertales, especie anterior al Homo sapiens, el cual vivió desde hace más de 500,000 años”.

Actualmente, los países en los que hay más pelirrojos son Escocia, Holanda, Inglaterra, Irlanda, Islandia, Noruega y parte de Alemania. Es por ello que se piensa que el gen MC1R evolucionó al poblar las latitudes más septentrionales. ¿Para qué? Resulta que esta mutación tiene muchas ventajas, entre ellas la capacidad de sintetizar la vitamina D aún en lugares con poca incidencia de luz solar.

“Esta vitamina, imprescindible para el ser humano, se forma en las capas superficiales de la piel al contacto con los rayos UV”, dijo Conrado Martínez Cadenas. “Una piel clara, con menor producción de melanina y menor protección ante estos rayos, la fabrica con mayor facilidad que una piel oscura”.

Sin embargo, lo que en el paisaje nublado de esta zona supone una ventaja, sería una sentencia de muerte en el ecuador, si siguiéramos viviendo salvajemente.

“En las zonas cercanas al trópico la gente tiene que ser muy oscura para defenderse de la radiación solar”, comentó el especialista. “En África no existen las mutaciones pelirrojas del gen MC1R, por ejemplo, y en el caso de Inglaterra, Noruega y Suecia el sistema sanitario incluso tiene que prescribir suplementos de vitamina D a los niños que tienen un color de piel distinto del blanco”.

Con información de Agencia SINC

 

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