NASA quiere saber qué pasa con el cerebro en el espacio

Entender el proceso de adaptación de los viajeros espaciales podría tener aplicaciones médicas; científicos realizan análisis antes y después de vuelos.

¿Qué alteraciones sufre el cerebro de un astronauta al pasar a un ambiente donde no hay gravedad, cuando no puede orientarse dónde es ‘arriba’ o ‘abajo”?

Esa es la respuesta que busca encontrar la NASA con un estudio de los efectos de vuelos espaciales en el rendimiento neurocognitivo que realiza con las personas que envía a la Estación Espacial Internacional.

Los astronautas deben realizan una serie de pruebas relacionadas con obstáculos, memoria espacial, manipulación de objetos tridimensionales. Estas se realizan antes del vuelo, durante su estancia en el espacio y a su regreso a la Tierra.

Cada uno es sometido a una resonancia magnética (RMI). “Analizamos el volumen de diferentes estructuras en el cerebro para saber si cambian de tamaño y forma”, dijo el investigador principal Rachael D. Seidler, director del Laboratorio de Comportamiento Neuromotor de la Universidad de Michigan.

“En la Tierra el sistema vestibular o de equilibrio indica a la cabeza cómo se mueve con relación a la gravedad, pero en el espacio esa referencia desaparece”, dice Seidler. Esta situación puede tener consecuencias para los astronautas en cambios gravitacionales como un eventual viaje a Marte, ya que deberán utilizar herramientas y conducir vehículos.

Los resultados no sólo ayudarán a los científicos a entender cuánto tiempo necesitan los astronautas para adaptarse a estos cambios. Algo similar ocurre en la Tierra: cuando realizan una actividad, los ancianos utilizan más redes cerebrales que en su juventud. Lesiones, enfermedades o tratamientos como la quimioterapia pueden tener un efecto similar.

Una ventaja es que los sujetos del estudio son astronautas sanos lo que hará posible aplicar los descubrimientos en una variedad de situación, dice la coinvestigadora Patricia A. Reuter-Lorenz, directora de psicología en la Universidad de Michigan.