www.vaquitacpr.org / Paula Olson

Se acaba el tiempo. Es el mediodía del 4 de octubre; desde el hangar presidencial en la Ciudad de México nos preparamos para abordar la aeronave de la Secretaría de Marina (Semar) que nos llevará a San Felipe, Baja California, ahí, a la orilla del Mar de Cortés, conocernos el lugar que dará la última esperanza de vida al cetaceo más buscado en el país: la vaquita marina.

Después de cinco horas de vuelo, se llega a San Felipe. Esta nueva base naval, construida específicamente para salvar a la vaquita, será el centro de operaciones del programa de conservación, protección y reproducción.

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La vaquita marina (Phocoena sinus) es el único mamífero marino endémico de México. Es también el más pequeño de los cetáceos y el más amenazado puesto que entre la década de los años sesenta y ochenta se calculaba una población de 200 a 500 vaquitas marinas, esto según datos de la Secretaría del Medio Ambiente y Recursos Naturales (Semarnat).

El último reporte del Comité Internacional para la Recuperación de la Vaquita marina  (Cirva), desde hace 20 años la población de esta especie disminuye considerablemente, ya que en la actualidad, se estima la existencia de menos de 30 ejemplares, lo que significa un 72% menos de la población que había en el 2015. Por esta razón está catalogada como especie ‘en peligro inminente de extinción’.

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Víctima de la pesca

La principal amenaza de la vaquita es la pesca ilegal de totoaba (Totoaba macdonaldi), un pez que también tiene estatus de peligro de extinción, animal buscado por el supuesto uso medicinal de uno de sus órganos.

“La demanda de totoaba, sobre todo del buche de totoaba, que es la vejiga de esta especie, tiene una gran solicitud en el consumo en países como China” dijo en conferencia de prensa el Ing. Joel González Moreno, director general de inspección de vida silvestre y recursos marinos de la  Procuraduría Federal de Protección al Ambiente (Profepa).

Pero, ¿porqué qué se liga la problemática de la pesca ilegal de la totoaba con la vaquita? “Las artes de pesca que son utilizadas para la captura de esta especie, son artes en las cuales se enmallan las vaquitas marinas de manera incidental” explicó.

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Actualmente, hay dos sitios considerados como ‘importantes’ para la conservación de estas especies. Una es el área natural protegida de la Reserva de la Biosfera Alto Golfo de California y Delta Río Colorado,  así como el área de Refugio de la Vaquita Marina, decretada en el 2005. “Es esta área de refugio las actividades están completamente prohibidas”, destacó González Moreno.

El área de refugio, que consta de 14,000 kilómetros cuadrados, fue determinada por científicos con base en la concentración de vaquitas marinas que había en esa zona cercana al municipio de  San Felipe.

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Rescate de millones de dólares

El programa Vaquita CPR (Conservación, Protección y Reproducción), que tiene como objetivo la búsqueda y captura de marsopas para, posteriormente, reproducirlas y evitar su desaparición comenzó en 2015 por parte de la Secretaría de Marina (Semar),  Secretaría de Medio Ambiente y Recursos Naturales (Semarnat), la Procuraduría Federal de Protección al Ambiente (Profepa) y el gobierno de Baja California. Al que se le han invertido 5 millones de dólares en su fase inicial; 3 millones a través Semarnat y 2 millones por parte de otras organizaciones.

Se trata de un programa único, ya que no hay antecedentes de otro igual en el mundo “a este nivel, a esta escala y con la calidad de gente que está participando” afirmó el Dr. Lorenzo Rojas Bracho jefe del Cirva y encargado del programa durante la presentación de éste a los medios.  

Vaquita CPR está conformado por, aproximadamente, 100 personas de diferentes partes del mundo, este plan de salvación consiste en varias fases: la búsqueda, captura, evaluación, alejamiento temporal  y  reproducción de las marsopas.

En arranque de esta misión de rescate será protagonizada por cuatro aliados que llevan los nombres de Andrea, Fathom, Katrina y Splash.  Cuatro delfines de nariz de botella que pertenecen al programa de Mamíferos Marinos de la Armada de Estados Unidos.

El cuarteto marino tiene una misión en aguas mexicanas: localizar a las vaquitas marinas durante un mes del 11 de octubre al 11 de noviembre a través de métodos acústicos.

De acuerdo con el portal The San Diego Unión-Tribune, estos animales son expertos en localizar objetos debajo del agua, ¿como? por medio de la ecolocalización. Un método que les permite interpretar los ecos de las ondas sonoras, esto gracias a su capacidad del oído direccional bajo el agua.

Este programa de la Armada de EU con sede en San Diego utiliza a lobos marinos y a delfines para realizar tareas como detección y neutralización de minas marinas, así como para la detección de  nadadores y buzos clandestinas en zonas prohibidas, según el sitio de noticias.

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Al inicio de 2017, estos delfines fueron trasladados de San Diego a la bahía de San Francisco, a Sausalito, un lugar donde hay un grupo predecible de marsopas, con la finalidad de probar el plan de búsqueda que se llevará a cabo en México.

Los resultados de entrenamiento fueron positivos, señala la publicación.  “Nuestros delfines fueron capaces de detectar y reportar la presencia de las marsopas así lo dijo el jefe del Programa de Mamíferos Marinos.

En un evento protocolario donde se anunció la llegada oficial de estos animales a las costas de Baja California, llevado a cabo en San Felipe, Rafael Pacchiano, secretario de Semarnat dijo que “están entrenados para poder ayudarnos a identificar dónde se encuentran las vaquitas marinas para que, una vez localizadas, el grupo de científicos y veterinarios puedan capturarlas y trasladarlas a un santuario que está a punto de terminar su construcción que está a escasos kilómetros de aquí”.

La búsqueda general de las vaquitas marinas se hará  por medio de métodos visuales y acústicos, buques y observadores que usarán binoculares que alcanzan objetivos de hasta 5 kilómetros de distancia, métodos ya usados con anterioridad en otras busquedas, explicó Rojas Bracho.

En uno de los mejores escenarios, una vez que las vaquitas marinas sean capturadas, se pondrán en observación 48 horas en el alojamiento temporal. “Si vemos que en esas 48 horas la vaquita  no se estresó, está bien y se alimenta de lo que tenemos, saldremos a capturar más”, agregó. A largo plazo, lo que se va a lograr es ir “construyendo” el santuario para poder tenerlas ahí con la esperanza de que se reproduzcan”.

Rojas también comentó en la presentación del Vaquita CPR que visualizan otros proyectos como el cultivo de tejidos de la vaquita marina para congelarlos en nitrógeno líquido y, con ello, “en el futuro se pueda pensar en otros programas de recuperación desde la clonación o la manipulación de tejidos”.

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El santuario

Las instalaciones del santuario de la vaquita marina que se encuentra en el Alto Golfo de Baja California, está equipado para atender de inmediato a los mamíferos marinos. Un corral de mar de 45 metros de diámetro, el cual está ubicado  a 1.5 millas náuticas de distancia del Cerro del Machorro y  resguardado por un buque de la Armada de México.

En un recorrido guiado por  Ricardo Ballesteros, integrante de la Organización Animal Care, que forma parte de la programa Vaquita CPR, se observa el hospital de las marsopas.

Dulce Pontaza

La instalación llamada Vaquita Care Center, se encuentra anclada en la arena, su apariencia es muy similar a la de una casa de campaña, sin embargo, su estructura exterior e interior fueron diseñadas por el equipo de doctores que forman parte del programa CPR.

Cuenta con un quirófano o sala médica, dos albercas y  cuatro camillas con base de esponja para aligerar cualquier vibración al momento de un posible traslado de estos animales que pesan aproximadamente 30 kilos.

Dulce Pontaza

La estructura que resalta por su color azul es resiste a fuertes vientos como los de huracanes. Este lugar servirá en caso de que alguno de los cetáceos presente complicaciones de salud o cuando el tiempo climatológico sea complejo, las marsopas podrán ser atendidas por hasta 40 científicos. “Se pretende usarlo solamente en caso de emergencia”, detalló Ballesteros.

Las albercas con mallas en la parte superior, se destacan por un sistema de filtración que permite llenar cada uno de los dos estanques con capacidad de 51,000 litros, en tan sólo 35 minutos. “No necesitamos ningún tipo de agente químico para mantener una buena calidad de agua” agregó.

Dulce Pontaza

Al salir del recorrido del Vaquita Care Center, a pocos metros de distancia, se puede visualizar la construcción de lo que próximamente será un laboratorio de información sobre la vaquita marina.

“Era un taller en donde se le enseñanza a la gente a tejer redes y todas las técnicas de pesca”, platicó Ballesteros.  Actualmente, se está habilitando como laboratorio y una cocina “donde podremos almacenar pescado y unas oficinas centrales donde vamos a estar bajando toda la información acerca de la especie” explicó el integrante de Animal Care.

Dulce Pontaza

La esperanza de la captura

Las instalaciones y el personal  del santuario están casi listos para recibir cualquier señal de identificación de estas marsopas.

Será el próximo miércoles 11 de octubre cuando comience la búsqueda oficial por parte del cuarteto de delfines que recorrerán el Alto Golfo de Baja California, con el fin de apoyar al equipo de trabajo a localizar a las vaquitas marinas y, en caso de tener éxito en la labor,  pasar a la siguiente fase: la captura para su conservación y reproducción.

Este viaje a San Fernando significó, apenas,  el inicio de la primera fase del programa Vaquita CPR, un paso que podría ser la esperanza de la salvación de esta especie mexicana que está a punto de desaparecer: la vaquita marina.

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