Saturno podría ser más joven de lo que pensamos

Expertos miden por primera vez la densidad de los anillos del sexto planeta.

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Saturno nos engañó a todos, incluso a los astrónomos. Hasta ahora parecía evidente que las áreas opacas de sus anillos son más densas que las zonas prácticamente transparentes. Algo parecido a lo que sucede con el agua turbia, la cual toma un color más oscuro que el agua clara por la cantidad de partículas de suciedad que contiene.

A pesar de que este supuesto parece lógico, dos  investigadores de las Universidades de Cornell e Idaho, en Estados Unidos, demostraron que en el caso del sexto planeta de nuestro sistema solar no aplica. ¿Cómo lo lograron? Midiendo por primera vez la densidad de los anillos de este cuerpo.

El proceso no fue sencillo, ya que requirió del desarrollo de un algoritmo capaz de procesar los datos obtenidos con ayuda de la sonda Cassini de la agencia espacial estadounidense, la NASA.

En su análisis, los científicos encontraron poca relación entre la cantidad de material que contiene cada anillo y la densidad que aparenta su opacidad.

“Las apariencias engañan”, dijo Nicholson. “Una buena analogía para explicar esto es un banco de niebla. A la vista puede parecer mucho más opaco que una alberca. Sin embargo, la piscina es mucho más densa y contiene una mayor cantidad de agua que la niebla”.

El resultado de esta investigación sorprendió a los expertos. Apenas existe diferencia de densidad entre el anillo más brillante y el resto. Incluso se comprobó que la cantidad de materia que contiene este anillo, conocido como ‘B’, es mucho menor de lo que se pensaba hasta ahora.  

Este estudio, publicado en la versión en línea de la revista especializada Icarus, tiene una implicación directa en el cálculo de edad de Saturno y de sus anillos. De acuerdo con la NASA, es probable que la cifra resulte mucho menor a la hasta ahora estimada de hace 200 millones de años.

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