Solar Impulse 2, se convirtió en emblema del potencial de la energía solar
Jean Revillard via Getty Images

(AFP) El éxito del Solar Impulse 2, que despegó el 23 de julio de Egipto para cubrir la última etapa de su vuelta al mundo, es un ejemplo del alcance de los usos de la energía solar y su potencial como fuente renovable.

¿Qué innovaciones aporta el Solar Impulse 2?

“Contrariamente a sus predecesores, el Solar Impulse 2 es capaz de almacenar suficiente energía en sus baterías durante el día como para volar durante toda la noche.

“Se trata de un avance logrado gracias a varias innovaciones tecnológicas de los industriales asociados al proyecto y potencialmente duplicables.

“El fabricante químico belga Solvay, por ejemplo, ha desarrollado baterías que almacenan más energía siendo más ligeras, así como un material compuesto que aligera varias partes del avión.

“El fabricante de paneles solares estadounidenses Sunpower ha puesto a punto las células fotovoltaicas con rendimiento más importante que la media”, dijo Cédric Philibert, especialista en energías renovables de la Agencia Internacional de la Energía (AIE).

Es por ello que el proyecto cuenta con “la mayor potencia posible en una superficie reducida”, detalló para AFP.

La gran innovación de Solar Impulse “es sobre todo el sistema” en su conjunto, es decir, la combinación de “lo que genera electricidad, lo que la almacena y los materiales que permiten transportar a los pasajeros”, considera por su parte Vincent Jacques Le Seigneur, director del Observatorio francés de Energías Renovables.

El avión “ha debido ser concebido aplicando los principios de eficiencia”, explica Adnan Z. Amin, director general de la Agencia Internacional de las Energías Renovables (IRENA, por sus siglas en inglés), un concepto esencial en la óptica de un mundo más sobrio en materia de consumo energético.

Solar Impulse 2, se convirtió en emblema del potencial de la energía solar
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¿Usos futuros para la energía solar? 

“Más allá de la producción de electricidad a través de las centrales en el suelo o sobre los tejados de los edificios, el reto es extender los usos de la energía solar.

“En el transporte marítimo, ya existen en la actualidad embarcaciones solares, sobre todo pequeños cruceros. En 2012, el PlanetSolar ha dio la primera vuelta al mundo de un barco con energía solar. Este catamarán es el navío solar más grande construido hasta la fecha.

La energía solar también es empleada en drones militares, con características parecidas al Solar Impulse”.

Los avances en el almacenamiento de electricidad también han permitido instalar paneles solares en zonas sin tendido eléctrico:

“Y los progresos en la densidad energética de las baterías son interesantes para las ‘microaplicaciones’ en ciertos objetos eléctricos o que siguen empleando carburantes fósiles”, detalló Cédric Philibert.

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¿Es factible un avión solar de línea?

Solar Impulse no se parece en nada a un avión de línea regular. Fabricado en fibra de carbono, aunque es tan ancho como un Boeing 747, es mucho más ligero, mucho más lento, y solo tiene capacidad para un pasajero.

“La superficie de células necesarias para transportar solo a dos seres humanos corresponde al tamaño de un Airbus o de un Boeing, por lo que un avión de línea es inconcebible aún”, afirma Vincent Jacques Le Seigneur.

La industria aeronáutica trabaja más bien en aviones eléctricos alimentados por baterías recargables en tierra como E-Fan, un pequeño aparato bimotor desarrollado por Airbus.

En opinión de Le Seigneur, los esfuerzos en el desarrollo de estas aeronaves están encaminados al desarrollo de aviones que consuman menos combustible y del bioqueroseno, producido a partir de vegetales.

El desafío medioambiental también es importante: el transporte aéreo representa el 3% de las emisiones mundiales de CO2.

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¿Qué papel para la energía solar, hoy y mañana?

“A finales de 2015, en el mundo había instalados cerca de 224 gigavatios de capacidad eléctrica de origen solar, un aumento del 21 % frente a 2014 gracias a la caída de los costes de esta tecnología y la mejora de los rendimientos de los paneles solares”.

La energía solar representa actualmente menos del 1% del mix energético mundial, dominado por las energías fósiles (petróleo, carbón y gas), pero la AIE prevé que la capacidad solar se sitúe entre los 430 y los 515 GW en 2020.

De acuerdo con datos de la IRENA, el costo de la producción y utilización de la energía solar fotovoltaica podría caer hasta en un 59% para el 2025.

Pero incluso en la actualidad, en numerosos países situados en el ecuador terrestre la energía solar es la menos cara para producir corriente y es rentable sin subvención.

 

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