‘Supertierra’: un prometedor exoplaneta para la búsqueda de vida
M. Weiss Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics

(AFP) – Un exoplaneta recientemente descubierto orbitando alrededor de una estrella a 40 años luz de la Tierra sería el candidato ideal para centrar la búsqueda de vida más allá de nuestro sistema solar. Así lo dijo el Observatorio Europeo Austral (ESO).

Entre los miles de cuerpos celestes que orbitan fuera de este sistema solar, el conocido como ‘supertierra’ (LHS 1140b) es considerado uno de los más interesantes de los descubiertos en la última década. Esto, según los astrónomos que participaron en el estudio que apareció publicado en la edición de este 20 de abril de la revista Nature.

De acuerdo con este análisis, la ‘supertierra’ es “el objetivo perfecto para llevar a cabo una de las misiones más grandes de la ciencia: buscar evidencia de vida más allá de la Tierra“, dijo Jason Dittmann, investigador del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian (Cambridge, Estados Unidos) y autor principal del artículo.

LHS 1140b es más grande que la Tierra y es probable que haya conservado la mayor parte de su atmósfera. Además, órbita alrededor de una estrella enana roja —mucho más pequeña y fría que el Sol— con condiciones particulares que aumentan su potencial como elemento de búsqueda de vida fuera del sistema solar.

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El hallazgo se produjo cuando los científicos lograron detectar cambios en la luz que se da cuando el exoplaneta pasa delante de la estrella. Posteriormente, se realizó un seguimiento con el instrumento HARPS del ESO, parte del observatorio La Silla, ubicado en Chile.

El HARPS —un buscador de planetas de alta precisión— confirmó la presencia de la ‘supertierra’.

La investigación, que reúne a un equipo multinacional, estima que este planeta tiene al menos 5,000 millones de años y un diámetro 1,4 veces más grande que el de la Tierra (casi 18,000 kilómetros), pero con una densidad mucho más alta.

El siguiente paso que darán los expertos consistirá en hacer una observación con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA (agencias espaciales estadounidense y europea) con el objetivo de determinar exactamente cuánta radiación de alta energía cae sobre el exoplaneta con el fin de “delimitar su capacidad para albergar vida”.

ESO es un observatorio astronómico que cuenta con el respaldo de 16 países, incluidos Alemania, España, Francia, Reino Unido, Brasil y el país anfitrión, Chile.

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