REUTERS/Beck Diefenbach

San Francisco, Estados Unidos (AFP) Tesla dio un paso importante hacia el desarrollo de automóviles autónomos con la instalación de un nuevo software que permite, entre otras aplicaciones, cambiar de ruta o activar los frenos en forma automática.

“Estamos siendo especialmente cautelosos en esta etapa por lo que aconsejamos a los conductores mantener sus manos en el volante por si acaso”, dijo el fundador y director ejecutivo de Tesla, Elon Musk.

“A largo plazo, la gente no tendrá que poner las manos en el volante y eventualmente no habrá volantes o pedales”, simplemente se le indicará el destino al automóvil y éste conducirá, dijo Musk.

Por ahora, el sistema que Tesla bautizó “Autopilot” tiene aplicaciones más modestas: combinado a un GPS y un sistema de radares, captores con ultrasonido y cámaras que la compañía instala en sus vehículos desde hace aproximadamente un año, puede mantener al automóvil en una senda o cambiar a otra mediante la simple presión de un botón, puede adaptar la velocidad, y evitar las colisiones de frente y en los costados o salirse del camino.

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Sin embargo, aún no reconoce el color de las luces de los semáforos, pero puede avisar al automovilista cuando hay una plaza libre de estacionamiento y aparcar en paralelo.

El nuevo software “versión 7.0” comenzó a ser instalado como actualización automática en Norteamérica en las berlinas (cuatro puertas laterales) Model S, de las que Tesla vendió 11,580 unidades en todo el mundo en el tercer trimestre. El programa llegará a Europa y Asia, cuando logre los permisos necesarios.

“Los autos realmente sin chofer demorarán todavía algunos años”, dijo Tesla en un mensaje en su sitio internet, anunciando la actualización del software, que lo compara con los sistemas de piloto automático de los aviones.

El programa también estará en el flamante SUV Model X, que la compañía lanzó al mercado hace pocas semanas, en volúmenes por ahora limitados.

Los dueños de los vehículos deben de todas formas desembolsar 2,500 dólares (poco más de 40,000 pesos) para activar el sistema de piloto automático, en el momento de la compra o más adelante.

Según Tesla, el Autopilot fue probado desde hace más de un año, y Musk dijo que funciona especialmente bien cuando la circulación es densa. “Intentamos que el vehículo se comporte (…) como un muy buen conductor”, ni demasiado cuidadoso en relación a los otros vehículos, ni demasiado agresivo.

De todas formas, aclaró que se trata de una versión “beta” (provisoria) y llamó a los usuarios a utilizarla con prudencia. “Si hay un accidente el conductor del automóvil es el responsable”, por lo que debe poder retomar el control en todo momento.