(AFP) Un simple vaso de plástico desechable inspiró a la agencia espacial estadounidense, la NASA, a crear un aparato que espera será capaz de revelar el origen de la vida en nuestro Sistema Solar. Se trata de la misión OSIRIS-REx, la cual supone una inversión de 800 millones de dólares aproximadamente.

En septiembre, este dispositivo viajará al espacio a bordo de la primera misión robótica de Estados Unidos rumbo a un asteroide, llamado Bennu, con el objetivo de recoger polvo estelar de miles de millones de años. Este material podría revelar cómo otros, necesarios para la creación de vida —como el carbón y el hielo—,  llegaron a nuestro planeta.

“Estamos en busca de muestras que daten del nacimiento de nuestro Sistema Solar“, dijo al respecto Dante Lauretta, principal investigador de OSIRIS-REx junto con la Universidad de Arizona, en Tucson.

La nave, que pesa 2,087 kilos y tiene el tamaño de un vehículo SUV, será lanzada el 8 de septiembre abordo de un cohete Atlas V desde Cabo Cañaveral, Florida. Será en 2023 que retornará a la Tierra con su tesoro de polvo espacial.

¿Esparcir o recoger el polvo?

La nave no aterrizará sobre el asteroide, sino que chocará levemente contra él durante algunos segundos para recoger el polvo que será estudiado en la Tierra. Pero el gran desafío de la misión es la gravedad cero. Ante su ausencia, el dispositivo podría esparcir la muestra en lugar de recolectarla.

Este problema motivó hace años al ingeniero Jim Harris, de Lockheed Martin, a practicar una técnica de aspiración revertida en la entrada de su casa. Colocó un vaso de plástico descartable boca abajo en el suelo, con agujeros estratégicamente ubicados. Luego utilizó un compresor de aire para soplar a través de la base del vaso.

La suciedad salió a través de los hoyos en el vaso y fue recolectada en un contenedor externo. Harris llamó a su invento TAGSAM.

“En los últimos diez años se ha recorrido un largo camino, desde un vaso desechable en la entrada de una casa a lo que vemos ahora”, recordó Rich Kuhns, director del programa OSIRIS-REx, de la Lockheed Martin Space Systems en Denver.

Superar una misión de Japón

TAGSAM tiene el objetivo de volver a la Tierra con más material que el recolectado en una misión similar de la agencia japonesa de exploración espacial en 2003. La misión Hayabusa enfrentó algunas dificultades e incluso hizo un aterrizaje forzoso en la superficie de su objetivo pero logró regresar con poco menos de un miligramo de material del asteroide Itokawa en 2010.

La nave de la NASA está diseñada para colectar al menos 60 gramos pero las pruebas indican que tiene un promedio de 300 gramos de recolección.

La muestra de polvo será tomada en julio de 2020 para que la nave tenga tiempo de estudiar de cerca al asteroide y que los científicos elijan la mejor región para la recolección, explicó Gordon Johnston, encargado del programa OSIRIS-REx en la sede de la agencia espacial estadounidense.

“Nos acercaremos a Bennu, lo mapearemos, lo orbitaremos, lo estudiaremos y elegiremos el lugar más seguro y más interesante científicamente para recoger una muestra antes de ingresar e intentar tomar la muestra”, dijo Johnston.

El origen de la vida

“Tres cuartos de la muestra serán apartados para futuros investigadores, para buscar respuestas a las interrogantes científicas que aún siquiera nos hemos planteado”, detalló el experto. La NASA también prometió un 4% a su mayor aliado en este esfuerzo, Canadá, y 0,5% a Japón.

La agencia espacial escogió Bennu de entre medio millón de asteroides conocidos en el Sistema Solar porque tiene el tamaño adecuado, es fácil de accesar y contiene polvo cósmico rico en carbón de billones de años atrás, explicó Christina Richey, científica adjunta del programa OSIRIS-REx.

“Estamos hablando del inicio de la formación de nuestro Sistema Solar. Tal vez de los precursores de la vida en la Tierra o en otro lugar”, observó la experta. La roca espacial es más alta que la torre Eiffel y pasa cerca de la Tierra cada seis años, orbitando al Sol casi a la misma distancia que la Tierra.

 

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